‘’Het is mijn droom om ooit als kopman voor de eindzege in de Tour te strijden.’’ Dat waren de woorden van Geraint Thomas in 2012 tegenover Wales Online, vlak na de Tourzege van Bradley Wiggins. Maar weinigen geloofden destijds in de klassementsambities van de Welshman. Nu, zes jaar later, lijkt het kopmanschap dichterbij dan ooit.

Jaar in jaar uit heeft Thomas zichzelf in het zweet gewerkt om te staan waar hij nu staat. Met Chris Froome als beoogd kopman in de Tour en Thomas in een vrije rol, lijkt het grote Team Sky op de eerste rustdag van de Franse rittenkoers voor een dilemma te staan. De sterrenformatie zal moeten kiezen tussen Girowinnaar Froome en Geraint Thomas, die na negen dagen duidelijk over de betere papieren beschikt.

In de openingsweek van deze Tour was duidelijk te zien dat Team Sky de kaart-Froome trok. De viervoudig Tourwinnaar kreeg alle mogelijke steun van zijn ploeg, terwijl Thomas op zichzelf was aangewezen. De Welshman kende uiteindelijk een fantastisch sterke opening van deze Ronde van Frankrijk, waardoor hij op dit moment als best geklasseerde klassementsrenner in het algemeen klassement staat. Hij was één van de weinige renners die geen pech kende en een goede ploegentijdrit reed. Daarnaast liet hij zich nadrukkelijk zien in Mûr de Bretagne en was hij één van de beteren in de kasseienrit naar Roubaix.

Maar kan de 32-jarige allrounder ook het kopmanschap dragen bij Team Sky? Maar weinig wielervolgers geloofden in 2012 in de klassementsambities van Thomas, terwijl de Welshman zelf toentertijd al mogelijkheden zag. ‘’Ik zie niet in waarom ik de prestatie van Wiggins niet zou kunnen herhalen’’, aldus Thomas destijds. ‘’Maar momenteel is het lastig om te zeggen hoe ik me ga ontwikkelen.’’ Inmiddels is duidelijk geworden dat de Brit zich heeft ontwikkeld tot de renner die hij destijds wilde worden.

Van kasseienspecialist tot ronderenner

Thomas begon zijn carrière bij Team Barloworld in 2007. Direct in dat jaar debuteerde hij in de Tour de France, waarin hij als een-na-laatste eindigde. Na zijn overstap naar Team Sky in 2010 begon Thomas zijn talent te laten zien. Al snel werd hij gekenmerkt als een sterke tijdrijder en een van de betere kasseienspecialisten, met als hoogtepunt de overwinning in de E3 Harelbeke in 2015.

Vanaf 2016 is Thomas zich steeds meer als klassementsrenner gaan ontwikkelen. Dit resulteerde direct in een eindoverwinning in Parijs – Nice. Later dat jaar werd hij als knecht van Chris Froome vijftiende in de Ronde van Frankrijk. In 2017 ging Thomas verder met de eindzege in de Ronde van de Alpen, waarna hij als kopman in de Giro moest opgeven na twaalf etappes. In de Ronde van Frankrijk kwam Thomas vorig jaar sterk terug met winst in de openingstijdrit. In etappe negen sloeg het noodlot echter opnieuw toe. Een valpartij gooide roet in het eten van de Brit, die teleurgesteld moest afstappen.

Thomas bewees zichzelf dit jaar in onder meer de Tirreno, foto: Gian Marco Gasparrini

Thomas bewees zichzelf dit jaar in onder meer de Tirreno, foto: Gian Marco Gasparrini

Eindelijk kopman

Na zijn uitgesproken wens in 2012 lijkt het nu eindelijk tijd om als kopman de Tour te vervolgen. Al aan het begin van het seizoen was duidelijk dat de Welshman zich zou voorbereiden op deze rol, mede door de onzekerheid rond de Tourdeelname van Chris Froome. ‘’Toen ik mijn plannen met het management doornam, hebben we afgesproken dat we naar de Tour toeleven alsof ik de kopman ben’’, vertelde Thomas in februari aan Cyclingnews.

In de aanloop naar de Ronde van Frankrijk kende Thomas een prettig voorseizoen. In de Ronde van de Algarve werd hij tweede achter ploeggenoot Michal Kwiatkowski, waarna hij derde werd in de Tirreno – Adriatico, waar ook Kwiatkowski de eindzege pakte. Na Parijs – Roubaix en Luik – Bastenaken – Luik viel Thomas ietwat tegen in de Ronde van Romandië, om vervolgens flink uit te halen in het Critérium du Dauphiné. In deze belangrijkste voorbereidingskoers op de Tour de France pakte Thomas overtuigend de eindzege en was hij bergop niet te stoppen. Zijn versnellingen in de laatste kilometers waren om van te smullen en bevestigden dat de Brit op de goede weg was om een waardige kopman van Team Sky te zijn.

Wie gaat Team Sky uitspelen? foto: Adam Bowie

Wie gaat Team Sky uitspelen? foto: Adam Bowie

Thomas, of toch Froome?

Na de eerste Tourweek staat Thomas er aanzienlijk beter voor dan ploeggenoot en kopman Chris Froome. Zo staat Thomas op de tweede plaats in het algemeen klassement op 43 seconden van geletruidrager Greg Van Avermaet, terwijl Froome een kleine minuut verderop in de rangschikking staat. Maar durft Team Sky ook volle bak te rijden voor de klassementsambities van de Welshman, of blijft het geloven in een vijfde Tourzege van de geboren Keniaan?

Ook de marge van Thomas ten opzichte van andere klassementsrenners is ruim. Zo staat Bob Jungels zeven seconden achter de Brit, al mag er van de Luxemburger niet al te veel worden verwacht in het hooggebergte. Alejandro Valverde is de eerstvolgende serieuze klassementsman, die op zijn beurt al 48 seconden achterstand heeft op Thomas. Al met al lijkt de renner van Team Sky dus in een gunstige positie te verkeren.

Ook wanneer Sky toch de kaart-Froome trekt, zal Thomas nog altijd zijn eigen klassement mogen blijven rijden. De vraag is alleen of hij ook is opgewassen tegen de betere klimmers in het peloton. Zo lijken de komende bergetappes geschikt voor lange aanvallen, waar het oppassen geblazen is voor renners als Thomas. Ook zijn daalcapaciteiten zijn ondermaats, wat hem zomaar de das om zou kunnen doen. Maar als Thomas nog altijd beschikt over zijn supervorm in de Dauphiné, dan zal hij bergop weinig hoeven toe te geven tegenover de rest.

Alles bij elkaar genomen lijkt alles af te hangen van de beslissingen die Froome en de ploegleiding van Sky nemen. Denkt Froome dat hij na zijn Girozege ook de Tour nog steeds kan winnen, dan zal de Britse ploeg alles op alles zetten om ook deze Ronde van Frankrijk te winnen. Voelt de nummer één in deze Tour echter aan dat hij niet over voldoende kracht beschikt, dan zal Thomas het stokje definitief over nemen. Dat Thomas daar klaar voor is, lijkt na zijn goede voorbereiding en perfecte eerste week alvast een zekerheid.