De tijd van Cavendish, Kittel en Greipel lijkt definitief voorbij. De drie voormalige wereldtoppers hebben plaats voor een nieuwe generatie topsprinters, met Dylan Groenewegen als aanvoerder. De Amsterdammer blijft alsmaar progressie boeken en is inmiddels de beste sprinter ter wereld.

Daar waar de oude generatie langzaamaan verdwijnt uit het peloton, heeft de nieuwe generatie het stokje al geruime tijd overgenomen. In sprintetappes in de Tour spreken we inmiddels niet meer van topfavorieten Kittel, Cavendish en Greipel, maar van topfavorieten Groenewegen, Gaviria en Viviani. De afwezigheid van Gaviria in de Tour en de mindere prestaties van Viviani in dit seizoen maken Groenewegen tot torenhoog favoriet in de vlakke etappes van de Ronde van Frankrijk.

De Nederlander maakte tot dusver veel indruk dit jaar. Zo wist Groenewegen al tien keer juichend over de streep te komen. Hij won etappes in de Rondes van Valencia, Algarve, Duinkerke en in de ZLM Tour. Zijn meest aansprekende zege was de Driedaagse van de Panne, waar hij Fernando Gaviria en Elia Viviani hoogstpersoonlijk versloeg (zie: foto). Daarnaast waren zijn twee ritzeges in Parijs – Nice, waarvan één in een loodzware waaierrit, zeer indrukwekkend.

Concurrentie

De grootste concurrentie voor de 26-jarige Nederlander lijkt te komen van Elia Viviani en Caleb Ewan. De Italiaan kent echter een minder jaar dan het vorige, maar wist toch al zes keer te winnen. Met zijn sprinterstrein bij Deceuninck Quick-Step is niets mis, dus 30-jarige spurter zal keer op keer goed geplaatst aan zijn sprint beginnen.  De trein van de Belgische ploeg is misschien wel beter dan die van Jumbo Visma, waardoor Viviani regelmatig het voordeel van een goede positie heeft ten opzichte van Groenewegen.

© Deceuninck – Quick-Step/Getty Images

Naast Viviani lijkt de kleine Australiër Caleb Ewan een misschien wel nog grotere tegenstander in de massasprints. De sprintkopman van Lotto Soudal kent een bijzonder goed jaar. Zijn eerste overwinning was die op de Hatta Dam in de UAE Tour, waar hij in de steil oplopende slotkilometer iedereen verschalkte. Hiermee liet Ewan zien dat hij meer kan dan sprinten alleen. Hij is dus ook nog eens mega-explosief. In de Giro won de 24-jarige sprinter twee etappes, waarna hij zich halverwege de grote ronde terugtrok om zich voor te bereiden op zijn Tourdebuut.

Overige sprinters

Zijn er nog meer sprinters waar Groenwegen voor op moet passen in de Tour? Ja, die zijn er. Natuurlijk staat ook Peter Sagan ook weer op de startlijst. De drievoudig wereldkampioen doet steevast mee om de bovenste plekken in de massasprint. Maar neem bijvoorbeeld ook Christophe Laporte, die het stokje van sprintkopman bij Cofidis volledig heeft overgenomen van Nacer Bouhanni. De Fransman was de voorbije jaren al goed voor enkele knappe ereplaatsen in de Ronde van Frankrijk. Hetzelfde geldt voor de Italiaan Andrea Pasqualon. Beide sprinters moeten in staat zijn om zo nu en dan mee te sprinten voor de podiumplekken in etappes.

Bij afwezigheid van Gaviria is Alexander Kristoff de sprintkopman bij UAE Team Emirates. Dat de bonkige Noor nog altijd zijn stempel op de massasprint kan drukken bewees hij dit jaar in Gent – Wevelgem, waar hij de beste was na een zware koers. Zijn landgenoot Edvald Boasson Hagen lijkt over dezelfde kwaliteiten te beschikken. Bij Dimension Data zal zo nu en dan zijn kaart getrokken worden in de zware sprintersritten, waar Cavendish bij die ploeg kansen krijgt in de meest vlakke etappes.

Wat te denken van Kittel, Greipel en Cavendish?

De drie sprintkampioenen van het afgelopen decennium lijken niet meer in staan om elke vlakke etappe mee te doen om de overwinning. Voor Macel Kittel is dit sowieso uitgesloten, want de blonde Duitser besloot eerder dit jaar zijn fiets aan de wilgen te hangen wegens motivatieproblemen. Of de sterke sprinter ooit nog terug is te zien in het peloton is nog maar de vraag.

© Tim De Waele/Etixx – Quick Step

Ook Cavendish lijkt zich niet meer goed op te kunnen laden voor wedstrijden. Naar eigen zeggen gaan de trainingen goed dit jaar, maar bij vrijwel iedere heuvel van de laagste categorie in koers wordt Cavendish uit het peloton gelost. De Britse 30-voudig etappewinnaar in de Tour lijkt op die manier kansloos om mee te strijden voor ritwinsten. Tot op het laatste moment zal zelfs zijn deelname aan de Ronde van Frankrijk op losse schroeven staan.

Van de drie voormalig wereldtoppers lijkt André Greipel nog de meeste kans te maken op succes. De Duitser moest afgelopen winter bij Lotto Soudal plaatsmaken voor Caleb Ewan. Hij verkaste vervolgens naar het Franse Arkéa Samsic, dat via een wildcard mag mee doen aan de Ronde van Frankrijk. Het voordeel hiervan is dat Greipel absolute kopman is, maar het nadeel is dat hij niet de sprinterstrein om zich heen krijgt die hij is gewend. Winnen lijkt een lastige opgave te worden, maar de 36-jarige Greipel moet in staat zijn om voor een plaats bij de beste vijf te sprinten.

Outsiders

Naast al deze sprinters in de Tour zijn er altijd nog rappe mannen die mee kunnen sprinten om een plaats bij de beste tien. Namen die hiervoor in aanmerking komen zijn bijvoorbeeld Rick Zabel, maar ook de explosieve heuvelsprinter Sonny Colbrelli en zijn landgenoten Niccolo Bonifazio en Ronde van Vlaanderen-winnaar Alberto Bettiol. Ook sterke mannen als Daryl Impey en Matteo Trentin van Mitchelton – Scott moeten mee kunnen sprinten om de ereplaatsen. Dat geldt natuurlijk ook voor Michael Matthews, die bij afwezigheid van Tom Dumoulin in zijn ploeg misschien weer eens voor het groen kan gaan.