Met het afvallen van absolute kopman Chris Froome zit Team Ineos, het voormalige Team Sky, met een luxeprobleem. Aan de ene kant heeft het Geraint Thomas, de meest veelzijdige klassementsrenner op de startlijst en bovendien titelverdediger in de Tour. Aan de andere kant heeft het Egan Bernal, het toptalent dat stilaan wordt gezien als ’s werelds beste klimmer. Wie van hen wordt de kopman?

Als we de berichtgevingen vanuit de ploeg en haar renners mogen geloven zal Thomas de absolute kopman worden van Team Ineos. Het lijkt erop dat Thomas in dezelfde rol wordt geplaatst als Chris Froome in 2018 en dat Bernal in de rol van Thomas zal duiken. Dat wil zeggen dat de Welshman de kopman heeft en de volledige steun van zijn ploeg zal krijgen en dat de Colombiaan een vrije rol krijgt in de eerste twee weken.

Vorig jaar bleek al snel dat Thomas over betere papieren beschikte dan Froome, waarna in de slotweek alles op alles werd gezet om de eindzege met de schaduwkopman binnen te halen. Een dergelijk scenario lijkt ook in de komende editie niet ondenkbaar. Mocht Bernal de betere van de twee blijken, dan zal Team Ineos snel omschakelen naar plan B.

Rommelige aanloop voor beide kopmannen

Zowel Thomas als Bernal hebben alles behalve een vlekkeloze voorbereiding gekend. Thomas heeft zijn Touroverwinning van vorig jaar bijzonder goed gevierd in de afgelopen winter, waardoor hij een tikkeltje te zwaar aan zijn seizoen begon. Het duurde wat meer tijd voor de Welshman om weer terug op niveau te komen. Een echte test heeft Thomas dan ook niet gehad, want ondanks goede prestaties in de Ronde van Romandië, heeft hij zich nog niet goed kunnen testen. In de Ronde van Zwitserland ging er meer duidelijk worden over het vormpeil van de voormalig baanrenner. Thomas ging voor de bergetappes echter onderuit en moest de strijd staken. Zijn niveau in bergetappes is dus nog een groot vraagteken.

© ASO/Alex Broadway

Ook Bernal kende een moeilijke aanloop naar de Ronde van Frankrijk. De nog maar 22-jarige Colombiaan richtte zich dit seizoen aanvankelijk op de Ronde van Italië, waar hij voor de eerste keer als kopman zou worden uitgespeeld. In het begin van dit seizoen was de klimmer uiterst succesvol met de eindwinst in Parijs – Nice. In de Ronde van Catalonië sloeg het noodlot echter toe. Bernal viel in de slotkilometers van de laatste etappe in Barcelona. Hij kwam alsnog over de streep en eindigde als derde in het eindklassement, maar later bleek hij zijn sleutelbeen gebroken te hebben. Er kon een streep door zijn Giro-deelname. In de afgelopen Ronde van Zwitserland liet Bernal zien dat hij, ondanks zijn blessure, klaar is voor de Ronde van Frankrijk. De Colombiaan was bergop de beste en was bovendien erg sterk in de individuele tijdrit, wat hem de eindzege opleverde.

Wat zijn de verwachtingen?

Aangezien er al op dag twee van de Tour een ploegentijdrit ingepland staat, zullen Thomas en Bernal al vroeg in de top tien van het klassement verschijnen. Op dag zes staat de eerste aankomst bergop op het programma. De verschillen op La Planche des Belles Filles zullen nog niet groot zijn, waardoor na de eerste week nog alles open lijkt te zijn.

Pas in het tweede weekend zal duidelijk worden wie van de twee kanshebbers de absolute kopman zal zijn in de slotweek. De individuele tijdrit op de vrijdag, de aankomst op de Col du Tourmalet op zaterdag en de bergetappe naar Prat d’Albis op zondag zullen duidelijkheid geven over de stand van zaken. Wie van de twee het beste uit deze driedaagse komt, lijkt automatisch de topfavoriet om de Ronde van Frankrijk op zijn naam te schrijven.